jueves, junio 30, 2016

Júpiter espera la llegada de Juno

Se compara la vista de imágenes de Júpiter desde VISOR (izquierda) en longitudes de onda infrarrojas y una imagen muy nítida de aficionados en luz visible aproximadamente con el mismo tiempo (derecha). Crédito: ESO/L.N. Fletcher/Damian Peach


European Southern Observatory (ESO) eso.org. - Ante la inminente llegada de la nave espacial Juno, de NASA, los astrónomos han utilizado el Very Large Telescope de ESO para captar nuevas espectaculares imágenes en infrarrojo de Júpiter. Dichas imágenes forman parte de una campaña para preparar mapas en alta resolución del planeta gigante. Estas observaciones proporcionarán información de los trabajos que llevará a cabo Juno durante los próximos meses, ayudando a los astrónomos a comprender mejor el gigante de gas, con antelación al encuentro cercano que acometerá Juno.

Un equipo dirigido por Leigh Fletcher de la Universidad de Leicester, Reino Unido, presentará nuevas imágenes de Júpiter durante el Encuentro Nacional de Astronomía de la Real Sociedad de Astronomía del Reino Unido, que se realizará en Nottingham. Las nuevas imágenes obtenidas con el instrumento VISIR, instalado en el Very Large Telescope de ESO, forman parte de un esfuerzo enfocado en mejorar la comprensión de la atmósfera de Júpiter, antes de la llegada de lanave espacial Juno de NASA [1], prevista para julio de este año.

La campaña ha implicado el uso de varios telescopios con base en Hawai y Chile y ha contado, también, con aportes de astrónomos aficionados de todo el mundo. Los mapas no sólo brindan instantáneas del planeta, sino que también revelan las variaciones y cambios en la atmósfera de Júpiter, en los meses anteriores al arribo de Juno.

La nave espacial Juno fue lanzada en el año 2011, y ha viajado casi 3000 millones de kilómetros para llegar hasta el sistema Joviano. Las naves espaciales pueden recopilar datos sin las limitaciones que afectan a los telescopios con base en la Tierra, por lo cual puede parecer sorprendente que esta campaña realizada con telescopios terrestres se considere tan relevante.
Ante la inminente llegada de la nave espacial Juno,
de NASA, los astrónomos han utilizado el Very Large
Telescope de ESO para captar nuevas espectaculares
imágenes en infrarrojo de Júpiter con el instrumento
VISIR. Dichas imágenes forman parte de una campaña
para preparar mapas en alta resolución del planeta
gigante. Estas observaciones proporcionarán
información de los trabajos que llevará a cabo Juno
durante los próximos meses, ayudando a los astrónomos
a comprender mejor el gigante de gas, con antelación
al encuentro cercano que tendrá Juno.

Esta imagen en color falso fue creada por medio de la
selección y combinación de las mejores imágenes
obtenidas por el instrumento VISIR, a partir de diversas
exposiciones breves, a una longitud de onda de 5
micrómetros. - Crédito: ESO/L. Fletcher
Leigh Fletcher describe la importancia de esta investigación, en preparación para la llegada de Juno: “Estos mapas ayudarán a definir el escenario que Juno registrará en los próximos meses. Las observaciones en diferentes longitudes de onda a través del espectro infrarrojo nos permitirán conformar una imagen tridimensional de cómo la energía y el material son transportados hacia arriba, a través de la atmósfera.”

La captura de imágenes nítidas a través de la atmósfera cambiante de la Tierra es uno de los mayores desafíos que enfrentan los telescopios terrestres. Este vistazo de la atmósfera turbulenta de Júpiter, ondulante con las nubes más frías de gas, se logró gracias a una técnica conocida como lucky imaging (imagen afortunada). Se tomaron series de imágenes de Júpiter, con tiempo de exposición breve, con el instrumento VISIR, produciendo miles de imágenes individuales. Se seleccionan las imágenes afortunadas, vale decir aquellas menos afectadas por las turbulencias atmosféricas, descartándose el resto. Las imágenes seleccionadas son alineadas y combinadas para producir imágenes finales asombrosas, como las que se muestran aquí.

Glenn Orton, líder de la campaña terrestre de apoyo a la misión Juno, explica por qué las observaciones preparatorias desde la Tierra tienen tanto valor: “Los esfuerzos mancomunados de un equipo internacional de astrónomos profesionales y aficionados, nos han proporcionado un magnífico conjunto de datos durante los últimos ocho meses. Junto con los nuevos resultados de Juno, la serie de datos VISIR, en particular, permitirá a los investigadores caracterizar la estructura térmica global, la cobertura de nubes y distribución de una variedad de gases presentes en Júpiter.”
Imágenes a color falsas generadas a partir de observaciones
del VLT en febrero y marzo de 2016, que muestra dos caras
diferentes de Júpiter. Las áreas más azules son, las zonas
frías y anaranjados libres de nubes son cálido y soleado,
regiones moras descolorido y brillantes son cálidos y libre
de nubes, las regiones oscuras son frías y nubladas (como
la Gran Mancha Roja y los óvalos prominentes). El patrón
de onda sobre la Banda Ecuatorial del Norte se muestra en
naranja. Crédito: ESO/L.N. Fletcher
Mientras que la novedosa misión Juno, que revelará al poderoso Júpiter traerá resultados nuevos y altamente esperados, su camino habrá sido allanado por los esfuerzos realizados aquí, en la Tierra.
Notas

[1] La nave espacial Juno recibió su nombre por la esposa mitológica del dios Júpiter. Tal como su homólogo planetario, Júpiter se envolvía en velos de nubes, para ocultar sus travesuras, y sólo Juno era capaz de penetrarlos y ver el verdadero carácter de su esposo.


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