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Riccardo Giacconi, Director Visionario del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial

 Giacconi deja un legado que perdurará por generaciones.

La comunidad astronómica mundial lamenta la pérdida de Riccardo Giacconi, el primer director permanente del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland. 




Riccardo Giacconi - QEPD-.

Bajo su liderazgo de 1981 a 1993, STScI desarrolló la experiencia y las capacidades para dirigir la misión científica del Telescopio Espacial Hubble. Como visionario, Giacconi definió cómo el observatorio espacial serviría a la comunidad astronómica a través de una planificación meticulosa, programación y archivo de observaciones. Para lograr esto, contrató a muchos de los mejores científicos del mundo. Bajo su guía e inspiración, el equipo de STScI construyó la infraestructura necesaria para involucrar a la comunidad astronómica en las operaciones científicas del primer telescopio principal en el espacio. El liderazgo de Giacconi, sus percepciones y su inquebrantable perseverancia cambiaron la forma en que todas las misiones actuales de astrofísica espacial conducen la ciencia. Estos esfuerzos, colectivamente, sentaron las bases para el lanzamiento del próximo Telescopio Espacial James Webb, que será controlado desde STScI. 

"Muchas de las cosas que damos por sentado hoy fueron el resultado de los esfuerzos de Riccardo", dijo Ken Sembach, actual director de STScI. “Creía firmemente que la ciencia debería ser el conductor, el frente y el centro, en el desarrollo y la operación de los sistemas, el software y el hardware de los observatorios como el Telescopio Espacial Hubble y el Telescopio Muy Grande de ESO. Nos desafió a todos a mantener este enfoque y a pensar con audacia para que la astrofísica continúe avanzando. Ese desafío es tan importante hoy como siempre. Se lo extrañará, pero su legado perdurará por generaciones ”.

La guía de Giacconi fue fundamental para satisfacer las necesidades de la comunidad astronómica mundial y los objetivos científicos del programa Hubble. Esto se ejemplificó en su planificación previa al lanzamiento para las operaciones científicas del Hubble. Entre las muchas iniciativas innovadoras se encontraba el desarrollo de un catálogo de estrellas guía digitalizado necesario para apuntar el telescopio. Después del lanzamiento del Hubble, Giacconi lideró la dirección de un defecto óptico paralizante que se descubrió en el espejo primario del telescopio espacial. Giacconi convocó un panel de estrategia para explorar opciones para compensar ópticamente la falla y devolver el telescopio a un rendimiento óptimo. Su pensamiento innovador y creativo fue crítico para el desarrollo de un diseño que modificó los instrumentos de primera generación del Hubble con ópticas correctivas. 

Considerado el "padre de la astronomía de rayos X", los primeros experimentos nacidos de cohetes de Giacconi y, más tarde, los observatorios en órbita de alta energía abrieron una nueva ventana en la comprensión científica del universo. Fenómenos completamente nuevos fueron revelados a través de observaciones de rayos X, incluyendo agujeros negros, estrellas de neutrones, quásares y cúmulos de galaxias. Fue co-ganador del Premio Nobel de física 2002 "por sus contribuciones pioneras a la astrofísica, que han llevado al descubrimiento de las fuentes de rayos X cósmicas".
Giacconi fue nombrado por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, Inc. (AURA) como el primer director permanente de STScI en septiembre de 1981, en reemplazo del Código Arthur de la Universidad de Wisconsin, quien ocupó el cargo interino de director fundador de STScI. Ubicado en el campus de Homewood de la Universidad Johns Hopkins, STScI dirige las operaciones científicas del Telescopio Espacial Hubble, y pronto operará el Telescopio Espacial James Webb. STScI también desarrolla datos astronómicos avanzados, archivos y herramientas para el descubrimiento científico que son cruciales en la era de conjuntos de datos astronómicos cada vez más grandes y complejos. 

Poco después de su nombramiento en STScI, Giacconi reflexionó: "Me gustaría ver a este lugar como un tamiz, con gente entrando y saliendo, con ideas que fluyen. El Telescopio Espacial es un recurso terriblemente importante. Va más allá de las fronteras nacionales. El límite es No observando el tiempo, sino los cerebros”.
Giacconi destacó la importancia de contar con un personal científico de primer nivel para dirigir muchos de los desarrollos técnicos y responder a los desafíos de la gestión del Hubble. Los científicos más destacados en astronomía fueron atraídos por STScI por Giacconi y le han permitido sobresalir en el servicio a la comunidad de usuarios astronómicos.

Los desafíos bajo su liderazgo incluyeron el desarrollo de herramientas para programar el tiempo del telescopio, la construcción de un sistema de reducción de datos capaz de analizar datos en tiempo real y la construcción de un archivo de datos para la comunidad científica. 

Giacconi una vez reflexionó: "Asumimos la responsabilidad de Hubble más allá de la construcción de vidrio y metal para convertirlo en una herramienta científica excepcional".

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