miércoles, febrero 27, 2019

Antigua colisión de cometas agregó una luna más al sistema neptuniano.

Los astrónomos lo llaman "la luna que no debería estar allí".
Después de varios años de análisis, un equipo de científicos planetarios que utilizan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA por fin ha encontrado una explicación para una luna misteriosa alrededor de Neptuno que descubrieron con el Hubble en 2013 .

La pequeña luna, llamada Hippocamp, está inusualmente cerca de una luna neptuniana mucho más grande llamada Proteus.
Normalmente, una luna como Proteus debería haber barrido gravitacionalmente a un lado o tragarse la luna más pequeña mientras limpiaba su trayectoria orbital.
Entonces, ¿por qué existe la pequeña luna? Es probable que Hippocamp sea una pieza arrancada de la luna más grande que resultó de una colisión con un cometa hace miles de millones de años. La diminuta luna, de solo 20 millas (unos 34 kilómetros) de ancho, es 1/1000 de la masa de Proteus (que tiene 260 millas [unos 418 kilómetros] de ancho).
"Lo primero que notamos fue que no esperaría encontrar una luna tan pequeña justo al lado de la luna interior más grande de Neptuno", dijo Mark Showalter, del Instituto SETI en Mountain View, California. "En el pasado lejano, dada la lenta migración hacia afuera de la luna más grande, Proteus estuvo una vez donde Hippocamp está ahora".
Este escenario es compatible con las imágenes del Voyager 2 de 1989 que muestran un gran cráter de impacto en Proteus, casi lo suficientemente grande como para haber destruido la luna. "En 1989, pensamos que el cráter era el final de la historia", dijo Showalter. "Con el Hubble, ahora sabemos que un pedacito de Proteus se quedó atrás y lo vemos hoy como Hippocamp". Las órbitas de las dos lunas están ahora a 7,500 millas (unos 12,070 kilómetros) de distancia.

El sistema de satélites de Neptuno tiene una historia violenta y torturada. Hace muchos miles de millones de años, Neptuno capturó el gran Tritón lunar del Cinturón de Kuiper, una gran región de objetos helados y rocosos más allá de la órbita de Neptuno. La gravedad de Triton habría destruido el sistema satelital original de Neptuno. Tritón se instaló en una órbita circular y los escombros de las lunas neptunianas destrozadas se volvieron a unir en una segunda generación de satélites naturales. Sin embargo, el bombardeo de cometas continuó destruyendo cosas, lo que llevó al nacimiento de Hippocamp, que podría considerarse un satélite de tercera generación.
"Sobre la base de estimaciones de poblaciones de cometas, sabemos que otras lunas en el sistema solar exterior han sido golpeadas por cometas, destrozadas y reconstruidas varias veces", señaló Jack Lissauer, del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, California, coautor En la nueva investigación. "Este par de satélites proporciona una ilustración dramática de que las lunas a veces son separadas por cometas".
Hippocamp es un medio pez mitad caballo de la mitología griega. El nombre científico para el caballito de mar es Hipocampo, también el nombre de una parte importante del cerebro humano. Las reglas de la Unión Astronómica Internacional requieren que las lunas de Neptuno tengan nombres de mitología griega y romana del mundo submarino.
El equipo de astrónomos en este estudio consta de M. Showalter (Instituto SETI, Mountain View, California), I. de Pater (Universidad de California, Berkeley, California), J. Lissauer (Centro de Investigación Ames de la NASA, Silicon Valley, California), y R. French (Instituto SETI, Mountain View, California).
Creditos NASA , ESA y M. Showalter (Instituto SETI)

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